У истоков независимости

С 1914 года царская Россия вела жестокую войну с кайзеровской Германией и её союзниками. На фронтах Российская армия потерпела ряд крупных неудач. Ощущалась острая недостача боеприпасов, снаряжения и других военных материалов. Сказывались огромные людские потери, особенно среди офицерского состава. Особенно тяжёлым оказалось отступление 1915 года, когда после прорыва австро-германцев на линии Тарнув-Горлице российские войска откатились на сотни километров на восток. Немцы дошли до Риги, Даугавпилса и Бреста.

Трудная ситуация на фронте в феврале 1917 года усугубилась начавшимися в Петрограде волнениями, которые перешли в стадию революции. 2 марта последний русский император Николай II отрекся от престола и к власти пришло Временное правительство, взявшее курс на демократические перемены в стране. Усилившиеся антивоенные настроения, с одной стороны, и союзнические обязательства по продолжению войны – с другой, а также необходимость стабилизации внутриполитической обстановки заставили Временное правительство принять ряд важных политических решений. Значительные подвижки произошли в национальной политике России, когда стали серьёзно рассматривать права народов на самоопределение. Так, Временное правительство обещало содействовать созданию государства Польша. Была восстановлена автономия Финляндии и признана автономия Эстляндской губернии.

Получение Эстонией автономии было не случайностью, а результатом длительного процесса эстонского национального пробуждения, целенаправленной деятельности эстонской интеллигенции: фольклористов, литераторов, музыкантов и политиков. Важной вехой на последнем этапе становления независимости стало создание в Российской императорской армии эстонских национальных воинских частей. Уже в марте 1917 года на фронте и в тылу начали спонтанно возникать комитеты военнослужащих-эстонцев. Месяц спустя после I конгресса военных-эстонцев было получено официальное разрешение на формирование национальных частей, и концу года на территории Эстляндской губернии была сформирована эстонская пехотная дивизия. В дальнейшем офицерские кадры дивизии послужили основой всей Эстонской народной армии.

Тем временем в России произошли события, коренным образом изменившие ситуацию. К осени 1917 года Временное правительство так и не смогло разрешить социальные противоречия в обществе. Еще хуже обстояли дела на фронте, где после неудачного июльского наступления началась полная деморализация и развал армии. Политическая пропаганда социалистических партий на фронте и в тылу, двоевластие, царившее в Петрограде, и Корниловский мятеж окончательно подорвали позиции правительства. Воспользовавшись воцарившимся в столице хаосом, власть взяла малочисленная, но хорошо организованная партия большевиков с Владимиром Лениным во главе. Следуя своим обещаниям о мире и не имея своих сколько-нибудь боеспособных войск, большевики поспешили начать с немцами и их союзниками мирные переговоры в Бресте. Однако вскоре переговоры были сорваны, и в начале февраля 1918 года германская армия начала наступление по всему фронту. Уже 18 февраля в сторону Эстонии, не встречая на своём пути серьёзного сопротивления, начала продвижение находившаяся до этого под Ригой 8-я германская армия. 21 февраля немцы также быстро начали продвигаться к Таллинну со стороны островов Моонзундского архипелага, они высадились на материк в районе Хаапсалу и Лихула. Быстрое развитие событий требовало от членов Земского совета Эстонии решительных действий.

Часть I
Земство